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Porque los flamencos son rosas

febrero 5, 2022
Porque los flamencos son rosas

Flamencos rosa

Por una vez el viejo se ha puesto al nivel de usted. En efecto, los flamencos son rosas porque comen gambas, que contienen un pigmento rojo. Confieso que este conocimiento me causa cierta angustia, porque refuerza la visión de los dibujos animados del universo, de la que aprendí a desconfiar a una edad temprana. En los dibujos animados, las bombas que explotan simplemente te ennegrecen la cara, un personaje que se precipita por un acantilado puede dar vueltas en el aire durante varios segundos antes de precipitarse a la tierra, y si te bebes un frasco de tinta roja te volverás rojo. El sentido común (o la dolorosa experiencia) nos enseña pronto la verdad sobre la metralla y la gravedad. ¿Pero beber esa tinta roja? Así es como funciona el mundo.

De lo que estamos hablando es de una clase de compuestos derivados de las plantas llamados carotenoides, es decir, caroteno y sus primos químicos. Los lectores habituales de Straight Dope -demonios, la gente que respira habitualmente- están familiarizados con los carotenoides, que tienen muchas propiedades útiles, la más notable de las cuales es que el caroteno es un precursor de la vitamina A. Se cree que el betacaroteno, que se encuentra en las llamadas verduras cruciformes (que en latín significa «asqueroso») como el brócoli y los nabos, previene el cáncer. Más relevante para esta discusión es el hecho de que los carotenoides tienden a tener un color rojo anaranjado persistente. Dependiendo de su formulación, confieren una tonalidad roja, rosa, naranja, amarilla o incluso verde a algunas plantas y a los eslabones superiores de la cadena alimentaria que las consumen, y menos mal, porque de lo contrario el mundo sería muy aburrido. Ejemplos:

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Datos curiosos sobre los flamencos

En efecto, los flamencos no son rosas por naturaleza: se convierten en ello, en particular por su alimentación. Nacen de color blanco-grisáceo y poco a poco se vuelven rosas. Estas grandes aves viven en colonias en zonas húmedas, como lagos o salinas. Estos lugares les ofrecen una dieta muy específica: algas, larvas y pequeños crustáceos muy ricos en carotenoides, pigmentos que, una vez digeridos por los flamencos, se depositarán en su piel y sus plumas.

Las algas que se encuentran en las lagunas saladas son de color rosa y contienen pigmentos fotosintéticos. Son los carotenoides, como los que se encuentran en las zanahorias o en muchas otras verduras y plantas. Una vez que el pájaro ingiere este pigmento, lo transmite y lo retransmite a lo largo de la cadena alimentaria.

Por lo tanto, a medida que envejecen, los flamencos adquieren su color rosa. Sin embargo, éste no es uniforme entre los individuos, variando de muy pálido a muy oscuro. Depende del tipo de entorno en el que se encuentre el flamenco y del volumen de alimento que pueda encontrar en él.

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¿Pueden los flamencos ser azules?

Con todas las pieles neutras y las plumas marrones, el reino animal puede ser un lugar monótono. Quizá por eso los flamencos, con sus plumas de color rosa cegador, destacan entre la multitud. ¿Por qué la selección natural haría que un animal evolucionara hacia un color tan llamativo y fabuloso? Es como si el pájaro quisiera llamar la atención de los depredadores.

Pues bien, resulta que los flamencos, a pesar de lo que te han hecho creer -y a pesar de lo que puedes ver claramente con tus propios ojos- no son en realidad de color rosa. Ese color es simplemente el resultado de la dieta.

Según Science Focus -una revista en línea afiliada a la revista de la BBC, Focus- los flamencos nacen de color gris. Pero a los flamencos les encanta darse un festín de gambas de salmuera y algas verde-azules, que contienen cantaxantina, un colorante rosa natural. A medida que las aves envejecen y tienen una exposición prolongada a estas sustancias y a los carotenoides que contienen, sus plumas se vuelven rosas; el hígado de los flamencos contiene enzimas que descomponen los carotenoides en moléculas de pigmento rosa y naranja que luego son absorbidas por las grasas, que se depositan en sus plumas, pico y patas. Ergo, flamenco rosa.

Flamenco mayor

Con sus brillantes plumas y sus picos fuertemente ganchudos, los flamencos se cuentan entre las aves acuáticas más fácilmente reconocibles. Los flamencos son aves sociales, y decenas de miles pueden vivir juntos en una sola colonia.

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Los flamencos son una de las especies de aves más antiguas, con restos fósiles que se remontan a entre 30 y 50 millones de años. Viven en latitudes tropicales y subtropicales, bien en el interior o en grandes lagos o lagunas, como las marismas o los manglares cercanos al mar.

Por lo general, los flamencos no son aves migratorias, pero una colonia puede reubicarse bajo la presión de los cambios climáticos o del nivel del agua. Las poblaciones que se reproducen en lagos de gran altitud, que pueden congelarse en invierno, se trasladan a zonas más cálidas y regresan a su colonia nativa para reproducirse. Cuando los flamencos migran, lo hacen principalmente de noche.

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